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Ciencia
La antimateria podría usarse en viajes espaciales y medicina

rescatado por Juke
 

Pórtico Luna

10 de enero, 2002

HUNTSVILLE, Estados Unidos (CNN)

Un grupo de científicos investiga una tecnología futurista que podría permitir la realización de misiones interplanetarias y mejorar significativamente los tratamientos contra el cáncer.

Los astronautas han estado en la Luna, pero no en otros planetas, en parte debido a que un viaje de esas características requeriría una mayor potencia de propulsión y mas tiempo. Por ello, los científicos de la NASA buscan en la antimateria una posible solución al problema. La energía explosiva que proporciona la antimateria podría posibilitar algún día los viajes espaciales de larga distancia. De hecho, una mínima cantidad sería suficiente para abastecer de combustible el motor principal del transbordador espacial.

"Tenemos una cantidad de energía equivalente en una cantidad de antimateria tan pequeña como una uva pasa", dijo George Schmidt, científico del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA.

En comparación con los sistemas convencionales de propulsión química, la energía obtenida de la antimateria reduciría la duración de un viaje de ida y vuelta a Marte de unos dos años a unas pocas semanas. La materia, la sustancia que ocupa el espacio, esta compuesta de átomos y estos a su vez se componen de pequeñas estructuras subatómicas, como son los protones, neutrones y electrones. En la naturaleza, para cada partícula fundamental, existe su correspondiente "antipartícula". Estas presentan propiedades idénticas, pero algunas de sus características fundamentales son contrarias. Por ejemplo, los protones y los antiprotones tienen la misma masa, pero sus cargas eléctricas son opuestas. Cuando una partícula de materia entra en contacto con una de antimateria, se aniquilan entre sí y producen energía cinética. "La energía que se obtiene de la aniquilación mutua entre partícula y antipartícula 10.000 millones de veces superior a la que se saca de la combustión química", explicó Schmidt.

Pero debido a que nadie sabe dónde hallar la antimateria, hay que crearla. Los científicos la crean mediante el choque de protones contra objetivos de níquel en aceleradores de partículas a una velocidad próxima a la de la luz. La NASA fabricó un dispositivo portátil para almacenar antimateria y espera poder utilizar el invento para transportar algún día el volátil material a una plataforma de lanzamiento de cohetes.

Uno de los objetivos de la agencia espacial durante la fase de desarrollo es recolectar un billón de partículas en este dispositivo. Sin embargo, esto apenas serviría para encender una bombilla de 60 vatios durante cinco segundos.

El proceso de producción es bastante difícil y costoso. El mayor productor de antimateria, el Laboratorio Nacional de Aceleración Fermi de Illinois apenas fabrica una mil millonésima de gramo por año a un costo de 80 millones de dólares.

A ese ritmo, se necesitaría un millón de años y 80.000 billones de dólares para producir un gramo. Desgraciadamente, una nave necesitaría varias cientos de gramos para viajar a la estrella mas cercana. "Esta tecnología todavía se encuentra en pañales. Existen conceptos sobre cómo podría funcionar. Pero no va a estar lista en los próximos 20 o 30 años. Es una tecnología muy futurista", dijo Stephen Holmes, director asociado del FermiLab.

Actualmente, la antimateria se usa en sistemas de representación para diagnósticos médicos. Sin embargo, la tecnología podría encerrar un futuro mas prometedor en el tratamiento de enfermedades. Por el momento, hay mas posibilidades de que la antimateria se utilice antes como tratamiento médico que como combustible para viajar a Marte. Según los científicos, la antimateria será mas efectiva que los rayos X para destruir tumores cancerosos.

En cuanto a llegar volando hasta los cuerpos celestes, los científicos esperan que la propulsión por antimateria deje de ser ciencia-ficción en el plazo de entre 50 y 100 años.

fuente: http://www.cnnenespanol.com