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Tecnología
Windsurf solar: La propulsión más rápida

rescatado por Juan Miguel de la Torre
 

Pórtico Luna


Una tecnología que usa un globo magnético para capturar partículas ionizadas emitidas por el Sol podría impulsar a los humanos hasta las lunas Jovianas (1) en menos de dos años y poner en evidencia al Voyager 1 al convertirse en la primera nave espacial más allá de nuestro Sistema Solar.

La barata Mini-Propulsión de Plasma de la Magnetoésfera, o M2P2, impulsa la nave a velocidades muy superiores a las de los actuales sistemas de propulsión química o incluso iónica, y su vela de campo magnético incluso protegerá a los viajeros de las mortales radiaciones solares y jovianas.

"La tecnología busca hacer lo que el espacio hace -- desplegar una vela magnetizada para viajar con los vientos," dice el científico de la Universidad de Washington, Robert Winglee, quién dio con la idea tras 10 años como geofísico estudiando la Tierra dentro y fuera de su ambiente de radiación. El Sol está constantemente emitiendo partículas a alta velocidad, llamadas vientos solares, que salen de él a velocidades que superan los 400 Km./seg.

Si la M2P2 fuera usada para una misión a la luna joviana Europa, sólo llevaría año y medio llegar allí. Usando la propulsión química convencional, un viaje así podría llevarnos 5 años.

Otras tecnologías también están diseñadas para navegar el viento solar, pero descansan sobre un material ligero que podría ser penetrado por meteoritos. Los campos magnéticos de Winglee funcionarían imperturbados por los meteoritos.

Como funciona:

La navegación M2P2 empieza con una magneto de 20 cm que crea un pequeño campo magnético. Este campo es expandido como un globo llenándolo con un gas inerte separado en electrones y partículas ionizadas. Este gas supercalentado, llamado plasma, es entonces amplificado por un solenoide que actúa como un interruptor para crear un campo magnético mayor.

El "globo" magnético puede eventualmente inflarse alrededor de una nave espacial para crear líneas de campos magnéticos hasta una distancia de 40 Km. Los vientos solares soplan entonces contra la gran burbuja para impulsar la nave, con la vela actuando como un paraguas abierto contra una mala tormenta. Sólo que en este caso, el paraguas se suelta y la nave puede alejarse a 5,16 millones de Km. al día.

El sistema puede hacer a una nave viajar a velocidades diez veces más rápidas que la lanzadera espacial, hasta los 150.000 Km./h. A esa velocidad, una nave M2P2 podría coger al Voyager 1, actualmente el objeto hecho por el hombre más lejano en el espacio, a 12.000 millones de Kilómetros de la Tierra, antes de que alcance el borde del sistema solar.

 

Honores y el nuevo milenio.

Winglee fue honrado este mes por la revista Discovery por su innovación aerospacial, junto con otros siete inventores.

El fundador de SPACE.com, Lou Dobbs presentó a Winglee en la ceremonia diciendo: "Esta tecnología puede darnos la capacidad para establecer una presencia permanente en el espacio, algo que las tecnologías existentes no nos permitirán."

Hay esperanzas de que la M2P2 pronto será utilizada es un par de pequeños experimentos o incluso misiones en el Programa Nuevo Milenio de la NASA, el cual se enfoca en acelerar la exploración del espacio validando nuevas tecnologías de vuelo.

La escala de disponibilidad de la tecnología.

Hoppy Price, encargado del desarrollo de la tecnología de vela solar en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA, se sienta en un comité que evalúa las tecnologías propuestas para las misiones de Nuevo Milenio.

"Es un concepto claro," dice de la M2P2. "Tiene un montón de potencial pero está también muy verde en la fase de investigación."

"La mayoría de las tecnologías de vela solar que estamos examinando ahora están en el nivel cuatro de disponibilidad tecnológica, lo que significa que tenemos algunas demostraciones en laboratorio de la tecnología.". La M2P2 está en un nivel inferior de disponibilidad por el momento, dice, aunque el rápido desarrollo de prototipos y pruebas podría hacerla disponible para su uso en alguna de las próximas misiones Nuevo Milenio, tales como Tecnología Espacial 7.

Para más información:
http://www.Space.com/businnesstechnology/technology/m2p2_wingle-010621.html

(1) NdeT: Se refiere a la forma latina de Jupiter: Iovis. De la misma palabra provienen las voces españolas "jovial" y "Jueves"; este último, obviamente, día dedicado al dios Jupiter.